八旗最初源于满洲(女真)人的狩猎组织,是清代旗人的社会生活军事组织形式,也是清代的根本制度。八旗制度与清政权相始终,它既是清王朝取胜的重要因素之一,也使清王朝最终走向衰败没落之路。

明万历二十九年(1601年),努尔哈赤整顿编制,分别以牛录额真、甲喇额真、固山额真为首领。初置黄、白、红、蓝4色旗,编成四旗。万历四十三年(1615年)增设镶黄、镶白、镶红、镶蓝4旗,八旗之制确立。努尔哈赤遂于天命年间始设蒙古旗,至皇太极天聪九年(1635年)编成蒙古八旗。皇太极于天聪五年(1631年)先编一汉军旗,至崇德七年(1642年)完成汉军八旗的编制。合称八旗,统率八旗满洲、八旗蒙古、八旗汉军,至此八旗的制度臻于完善。

入关前,八旗中的正黄、镶黄两旗由汗王(皇帝)直接统领,其它6旗分别由汗王的子侄统领。顺治八年(1651年)多尔衮死,顺治帝亲政,收多尔衮所辖的正白旗归皇帝统领,于是形成了上三旗与下五旗。清入关伊始,清廷即采取了大规模的“圈地”活动,圈占民人的大批良田划归旗人;豁免旗人的税赋与劳役。优惠政策造成了旗人的颓废和寄生性,致使其后代骑射荒废,甚至出现“生计”问题。到了晚清,大量八旗子弟下降为佃户,甚至沦为流民、痞棍和无赖。

满洲的八旗制度,丁壮战时皆兵,平时皆民。在八旗中,旗内最高官职为都统(满语固山额真),品级为从一品,执掌一旗之户口、教养、官爵承袭、军事训练等。虽然都统拥有很大权力,但八旗真正的主人其实是旗主。旗主地位到底有多高?举个对比很明显的例子,在《铁齿铜牙纪晓岚》中有这样一个情节:和珅在兰州城落了金爷的面子,被金爷狠狠收拾了一番,其中金爷就有这么一句话:“就算我当街要饭,和珅看到我也得下轿给我磕头啊”。

和珅是什么人?乾隆跟前的第一宠臣,一等忠襄公、文华殿大学士、内阁首席大学士、领班军机大臣、吏部尚书、户部尚书、刑部尚书、理藩院尚书、内务府总管、领侍卫内大臣、步军统领等数十个重要职务。和珅这一身官职,放在以前的任何一个朝代都是一人之下、万万人之上的,这位金爷凭什么敢对和珅如此嚣张?很简单,因为和珅出身正红旗,而这位金爷是正红旗旗主。

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